Joe Biden tuvo que tragarse su orgullo cuando visitó Arabia Saudita en julio para golpear a Mohammed bin Salman. Aunque se expuso a acusaciones de hipocresía después de calificar al reino de paria, la vergüenza de Biden habría valido la pena si hubiera socavado la Rusia de Vladimir Putin. Tal resultado no fue visible. Desde entonces, el príncipe heredero autocrático de Arabia Saudita parece haberse acercado más a Putin. La pregunta es si hay algo que Biden pueda hacer para evitar que Arabia Saudita sea una espina constante en el costado de Estados Unidos.

La respuesta saudí implícita a eso es sí, siempre que Biden sea reemplazado por otro presidente, preferiblemente Donald Trump. Los lazos del príncipe heredero saudí con la familia de Trump son tan estrechos como aparente su desdén por la administración de Biden. Arabia Saudita es ahora uno de un grupo selecto de países que representan las raíces de uno de los partidos estadounidenses para el otro. Eso incluye a la Rusia de Putin, la Hungría de Viktor Orbán e Israel si Benjamin Netanyahu es primer ministro. En el nuevo orden mundial, la apertura de Estados Unidos a menudo puede ser su talón de Aquiles.

Hay tres razones para pensar en el Príncipe Mohammed Arabia Saudita será un problema creciente para la América de Biden. El primero es financiero. El desafío más apremiante de Biden es garantizar que la reciente caída de los precios del petróleo no se revierta. Ese declive, que frenó las ganancias en dólares de Putin y aumentó las posibilidades de los demócratas en las próximas elecciones intermedias, tuvo poco que ver con Arabia Saudita. La razón principal fue la desaceleración económica en China. Tras la visita de Biden, el Príncipe Mohammed acordó aumentar simbólicamente la producción diaria saudí en 236.000 barriles. Pero él y Putin acordaron a principios de este mes eliminar un tercio de eso de la cuota «OPEP plus». Es probable que haya más recortes. Los saudíes prefieren que el petróleo supere los 100 dólares el barril. El motivo del Príncipe Mohammed puede ser más monetario que geopolítico. Pero el daño colateral para Biden es una ventaja.

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El segundo es la hostilidad del príncipe heredero a las conferencias de los liberales occidentales. El contraste retórico de Biden con Trump es como el día y la noche. Biden divide el mundo en autocracias y democracias. Trump, cuyo primer viaje al extranjero como presidente fue a Arabia Saudita, tiene predilección por los hombres fuertes. El príncipe Mohammed se está convirtiendo rápidamente en el autócrata del autócrata. Es casi seguro que por eso decidió no asistir al funeral de la reina Isabel el lunes. Pasar por alto a los manifestantes habría sido incómodo. Arabia Saudita encarcelamiento reciente de dos activistas que publicaron puntos de vista disidentes en las redes sociales muestra lo poco que al príncipe Mohammed le importan las preocupaciones de Biden. Ambas sentencias, 45 años y 34 años, fueron extremas incluso para los estándares de un hombre fuerte y podrían haberse evitado fácilmente. El príncipe heredero parece estar sugiriendo que los valores de Biden son irrelevantes.

La razón final es que el Príncipe Mohammed instintivamente prefiere un Trumpian política exterior de estados unidos a Biden. Las conexiones del príncipe heredero con Jared Kushner, el yerno de Trump, son mucho más profundas que su amistad por WhatsApp. El año pasado, el fondo de riqueza soberana de Arabia Saudita invirtió $ 2 mil millones en la firma de capital privado de Kushner, aunque Kushner anteriormente solo estaba involucrado en el negocio de bienes raíces de su familia.

Un panel de selección saudí encontró que la operación de Kushner era «insatisfactoria en todos los aspectos». Pero fue anulado por el príncipe Mohammed. Esto probablemente salvó el esfuerzo de Kushner. El fondo saudí representa la mayor parte de su capital. El Congreso está investigando el acuerdo. Kushner defendió enérgicamente al príncipe Mohammed después de que las agencias de inteligencia de EE. UU. expresaran su «alta confianza» en que el príncipe heredero ordenó la operación que condujo al espantoso asesinato en 2018 de Jamal Khashoggi, un periodista y disidente saudita. Para el príncipe Mohammed, US$2.000 millones es un pequeño riesgo que se puede asumir para obtener un gran retorno potencial si Trump y su familia retoman la Casa Blanca.

Biden está frustrado porque no hay mucho que pueda hacer para cambiar el cálculo del Príncipe Mohammed. El renovado impulso de Occidente por la energía limpia está amenazando los balances de Arabia Saudita y Rusia. La mayoría de las proyecciones asumen que los combustibles fósiles experimentarán una disminución secular en la próxima década. No debería sorprender que los saudíes y otros exportadores quieran exprimir el mayor tiempo posible. No les faltan clientes, con China a la cabeza. Cuando el presidente Xi Jinping realice su esperada visita de estado a Arabia Saudita a finales de este año, sin duda intercambiará cálidos apretones de manos en la alfombra roja.

El dolor de cabeza que el joven autócrata despiadado de Gulf está causando a los Estados Unidos de Biden es específico para él y en general. El príncipe Mohammed es considerado uno de los absolutistas más resueltos del mundo. Pero también está dando una cara a las partes del mundo que alguna vez fueron flexibles y que profesan que ya no les gustan las reglas de Estados Unidos.

edward.luce@ft.com

Por npx0k

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